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Los seres humanos produjeron tecnología compleja sin entenderla

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Los científicos han demostrado que la evolución de la tecnología a lo largo del tiempo puede tener menos que ver con nuestra comprensión de esa tecnología de lo que pensamos originalmente.

La evolución de la tecnología

Los seres humanos son una de las especies más adaptables del planeta, capaces de existir en hábitats tan diversos como el Ártico o el desierto de Arabia. No se sabe de ninguna otra especie que haya logrado esto y la humanidad debe su éxito a su capacidad para desarrollar tecnología que les permita adaptarse a cualquier entorno.

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A medida que la tecnología se transmite de generación en generación, se refina rápidamente a la extensión más óptima posible para adaptarse al medio ambiente, y según una nueva investigación de la Universidad Estatal de Arizona (ASU), ni siquiera tenemos que entender la ciencia detrás de la tecnología para producir estos rápidos avances.

En un artículo publicado en la revista Comportamiento humano de la naturaleza esta semana, los investigadores de ASU han demostrado que la evolución cultural de la tecnología puede producir nuevos avances incluso cuando los humanos individuales involucrados no tienen idea de lo que están haciendo.

"Por supuesto, la inteligencia es importante para la adaptación humana", dice Rob Boyd, profesor de ASU Origins e investigador del Instituto de Orígenes Humanos. "Pero no es suficiente. Nuestra capacidad única de aprender unos de otros hace posible la evolución cultural acumulativa de adaptaciones magníficas, que en el mejor de los casos solo se comprenden parcialmente, y esta poderosa herramienta ha permitido que nuestra especie se adapte y se propague".

Prueba de adaptación cultural

Para probar su teoría sobre la acumulación de adaptaciones culturales que conducen a tecnologías cada vez más complejas que no son bien entendidas por quienes las usan, los investigadores de ASU establecieron un nuevo experimento en el que 70 participantes se dividieron en 14 grupos de cinco.

Los investigadores se refirieron a estos grupos como "cadenas de transmisión", que servirían como sustitutos para las generaciones posteriores de seres humanos en una sociedad determinada. La tarea que tenían ante ellos era relativamente sencilla. Encuentre una manera de ajustar cuatro pesos diferentes en una rueda que baja por una rampa para que la rueda se mueva más rápido.

El primer participante, que representa a la primera generación que intenta resolver un problema con la tecnología, solo tendría unos pocos intentos para acelerar la rueda antes de que el segundo participante se hiciera cargo. Esta segunda generación también tendría algunos intentos para llevar el volante a su velocidad más rápida posible antes de tener que entregarle las cosas al tercer participante y así sucesivamente.

Cada participante vería a su generación predecesora trabajar en una solución antes de ser llamados a trabajar en el problema ellos mismos. Para cuando la quinta generación terminó sus refinamientos, en todos los grupos, la rueda se movía lo más rápido posible por la rampa, mostrando cuán rápido la adaptación cultural puede acumular una tecnología sofisticada para resolver un problema dado.

Los participantes no sabían realmente lo que estaban haciendo

Posteriormente, los investigadores evaluaron a los participantes para ver si tenían alguna idea de por qué las ruedas con pesos en diferentes posiciones se movían más rápido por la rampa. Descubrieron que la comprensión real de los participantes de la física involucrada en el experimento era limitada y no había mejorado, a pesar de que habían aprovechado con éxito reglas físicas específicas para acelerar la rueda.

"La mayoría de los participantes en realidad produjeron teorías incorrectas o incompletas a pesar de la relativa simplicidad del sistema físico", dijo Maxime Derex, ex investigador postdoctoral del Instituto de Orígenes Humanos de ASU y ahora becario Marie Curie en la Universidad de Exeter en Inglaterra. "Esto limitó la experimentación posterior e impidió que los participantes descubrieran soluciones más eficientes".

Este hallazgo sugiere que, en lugar de ser producto de un genio individual, las tecnologías avanzadas que impulsaron la civilización humana son el producto de muchas "mezclas" de cosas que hizo la generación anterior. Este proceso de copia y alteración se acumula a lo largo de varias generaciones para producir una evolución en la tecnología que permite herramientas avanzadas que utilizan principios científicos y de ingeniería que pocos o ninguno podría entender.


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